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L’album des Beatles que George Harrison a qualifié d'”ennuyeux”.

Pendant plus de 50 ans, l’album Sgt. Pepper’s Lonely Hearts Club Band des Beatles a été considéré comme l’apogée de la musique populaire, le sommet auquel tous les autres albums devaient aspirer. Il synthétisait les 50 années précédentes de culture, les filtrait à travers une lentille carnavalesque, et produisait le plus grand album de tous les temps. C’est ce qu’ont dit les critiques, les écrivains et le public, et c’est ce qu’il est devenu. Mais alors que les marées de la culture populaire continuent de tourner, Sgt. Pepper continue de tomber en disgrâce. Pas hors du canon, en soi, mais hors de sa place de sommet incontesté de la montagne musicale. Il est de plus en plus rare de trouver ceux qui le considèrent comme le meilleur album de tous les temps, ou le meilleur album des Beatles, ou même parfois le meilleur album de 1967.

Sgt. Pepper reste, pour mémoire, un album formidable. Mais c’est un formidable album de Paul McCartney. L’homme qui a été le fer de lance de la création et du concept de l’album avait le plus à dire sur son contenu, tandis que le reste de ses camarades de groupe ont décidé de se laisser porter. John Lennon a été suffisamment inspiré pour créer des morceaux transcendants comme “Lucy in the Sky with Diamonds”, mais a trouvé l’ensemble de l’œuvre plutôt tiède et a diminué ses propres contributions comme “Good Morning Good Morning”. Ringo Starr s’ennuyait tellement pendant les enregistrements qu’il a appris à jouer aux échecs en studio. Mais celui qui a peut-être le moins apprécié Sgt. Pepper, dans son ensemble, est George Harrison.

De nombreux facteurs sont à l’origine du mécontentement de Harrison à l’égard de l’album, qui vont de problèmes personnels à des différences musicales en passant par un manque de communication. Harrison n’a qu’une seule chanson sur l’album, le classique indien “Within You Without You”, mais après avoir enregistré trois chansons originales sur l’album précédent du groupe, Revolver, c’était un pas en arrière évident pour le guitariste.

Ce n’était pas prévu ainsi : la première chanson que Harrison a apportée aux sessions de Sgt. Pepper était “Only a Northern Song”, un morceau qui se retrouverait plus tard sur la bande originale de Yellow Submarine. La chanson décrit le mécontentement de Harrison face à l’inégalité de sa contribution à l’écriture des chansons au sein du camp des Beatles et au fait qu’il était lésé, notamment en ce qui concerne les redevances. Malgré son son psychédélique, les autres Beatles sont rebutés par les implications lyriques de la chanson et sa composition musicale plus nébuleuse, et ils refusent de l’inclure dans l’album.

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Harrison est plus mature lorsque le groupe se réunit pour Sgt. Pepper. Plus confiant dans ses capacités, il crée une nouvelle dynamique à laquelle les autres Beatles ont du mal à s’adapter. De plus, son expérience en Inde a créé un nouvel état d’esprit qui l’a éloigné de l’atmosphère de groupe routinière du passé. “Après [le voyage en Inde], tout le reste semblait être un travail difficile”, a déclaré Harrison dans The Beatles Anthology. C’était un travail, comme si je faisais quelque chose que je ne voulais pas vraiment faire, et je perdais tout intérêt à être “fab” à ce moment-là.”

Les parties du spectacle et de l’enregistrement qu’il appréciait, à savoir l’enregistrement en direct avec ses camarades de groupe, ont également été éradiquées pendant la réalisation de l’album. “Sgt Pepper a été le seul album où les choses ont été faites légèrement différemment”, poursuit-il. “La plupart du temps… nous n’étions pas autorisés à jouer autant en tant que groupe. C’est devenu un processus d’assemblage – juste des petites parties et ensuite des overdubs.” Ainsi, avec un nouvel accent sur la spiritualité et l’instrumentation indienne et une légère séparation entre lui et les autres membres du groupe, Harrison s’est concentré sur une nouvelle composition, ” Within You Without You “.

Créée sans l’apport écrit ou enregistré de l’un des autres Beatles, “Within You Without You” reprend l’idiome traditionnel de la musique indienne, qu’il avait expérimenté dans “Norwegian Wood” et “Love You To”, et l’étend à une composition entière. Beaucoup plus existentielle et positive que l’amère et vitriolique “Only a Northern Song”, “Within You Without You” a été acceptée comme la seule contribution de Harrison aux crédits d’écriture de Sgt. Selon McCartney, c’est peut-être la seule contribution marquante de Harrison à l’album. “George n’était pas très impliqué dans cet album”, dira plus tard McCartney. “Il n’avait qu’une seule chanson. C’est vraiment la seule fois pendant tout l’album, la principale fois, je me souviens qu’il est apparu.”

L’opinion de Harrison sur Sgt. Pepper’s est restée discrète de son vivant. Avec les albums suivants, les occasions de contribuer à l’écriture de chansons se sont multipliées.

Au moment où le groupe participe aux dernières sessions de l’album Abbey Road, Harrison a fourni des chansons largement considérées comme les meilleures de l’œuvre des Beatles : “Something” et “Here Comes the Sun”. Mais le labeur et la mise à l’écart de ses contributions pendant l’enregistrement de Sgt. Pepper ont laissé un impact durable sur les relations de Harrison au sein du groupe. Il n’est pas étonnant qu’il trouve l’album “un peu fatigant et un peu ennuyeux”.

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