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Angus McBean : portrait d’un portraitiste

S’il est un artiste dont le chemin ne semblait ne jamais devoir croiser celui des Beatles, c’est bien Angus McBean …

Et pourtant le nom d’Angus McBean est étroitement associé à la légende des Beatles depuis ce jour de 1963 où il fut choisi par EMI pour réaliser des clichés promotionnels des Beatles dont celui qui allait être immortalisé sur la pochette de leur premier album « Please Please Me ».

BREF RAPPEL DES FAITS

Angus McBean fit plusieurs séances de photos promotionnelles avec les Beatles pour le compte d’EMI.
La première eut lieu le 21 janvier 1963 dans les locaux du Siège d’EMI, à Londres, Manchester Square (à ne pas confondre avec les Studios d’Abbey Road).

La seconde séance d’où sera tiré le célèbre cliché de l’album « Please Please Me » eut lieu au même endroit le 16 février (certains auteurs évoquent la date du 20 février). Initialement, George Martin avait eu l’idée de faire poser les Beatles dans une salle de la section « insectes » du Zoo de Londres, forçant ainsi le trait sur le jeu de mot « Beatles » / « Beetles » (scarabées) mais EMI s’y est opposé, ne voulant pas que les Beatles soient photographiés en extérieurs.

Une troisième séance eut lieu le 5 mars, d’abord dans le bureau de George Martin au 4ème étage des locaux d’EMI, puis, après que les Beatles aient changé de vêtements, dans l’escalier en colimaçon qui mène au sous-sol. Ce 5 mars fut décidément une journée chargée pour les Fabs car une autre séance de photos eut lieu près de Montague Place (dans Londres) avec 3 photographes (dont Angus McBean ne faisait pas partie) et ce fut le jour où les chansons « From Me To You » et « Thank You Girl » furent mises en boite en 13 prises chacunes.

Les Beatles n’ont, paraît-il, pas beaucoup aimé la pochette de « Please Please Me », notamment le fait qu’elle soit en couleurs. Ils firent pression pour que les suivantes soient en Noir & Blanc. Avec succès semble t-il si l’on en juge par la pochette de « With The Beatles ».

Angus McBean travailla une fois encore avec les Beatles, le 13 mai 1969, toujours dans les locaux d’EMI, pour réaliser le cliché qui devait servir pour la pochette à l’album « Get Back » et qui, finalement, sera utilisé pour la compilation « The Beatles 1967-1970 ».

QUI EST ANGUS MCBEAN ?

Angus McBean est né à Newport (Pays de Galles) en 1904. Très tôt passionné par la photographie (il acheta son premier appareil à l’âge de 15 ans), il commença par prendre des clichés des paysages et de l’architecture de son Pays de Galles natal.

Après avoir été, sans passion, employé de banque puis vendeur dans un magasin d’antiquités, il choisit de faire carrière comme photographe et s’orienta vers la photographie théâtrale, genre très en vogue en Angleterre.

C’est à l’occasion d’une exposition de ses œuvres (photographies et masques) à Londres qu’il fut découvert par Hugh Cecil qui l’invita à le rejoindre dans son studio de Hay Hill. Angus McBean apprit beaucoup sur la photographie en travaillant avec Hugh Cecil mais il se lassa vite du style des photographes portraitistes de Bond Street et ouvrit son propre studio.

Angus McBean se fit particulièrement connaître par la créativité et l’originalité de ses portraits des grandes figures du Théâtre britannique, tels Laurence Olivier, Vivien Leigh, Peggy Ashcroft ou John Gielgud.

Plus tard, à cause de problèmes de santé et de difficultés économiques, Angus McBean céda son studio et abandonna la photographie théatrale. Avant de se retirer, il effectua, dès 1960, quelques séances de commande pour l’industrie discographique, alors en plein essor. C’est à l’occasion de l’une d’entre elles qu’il réalise la série de clichés des Beatles dont un, pris sur un balcon des bureaux d’EMI à Soho, servit pour la pochette de l’album « Please Please Me » et un autre, pris au même endroit, , fut choisi des années plus tard pour la compilation « The Beatles 1962-1966 », appelé aussi le « double rouge ». Angus McBean retrouva encore une fois les Beatles en 1969 pour un « remake » de ce célèbre cliché, « remake » qui fut utilisé pour le second volet de la compilation.

A partir de 1970, Angus McBean réduisit progressivement son activité pour se consacrer à la restauration de sa magnifique propriété médiévale, Flemmings Hall, dans le Suffolk. Il prit officiellement sa retraite à l’âge de 70 ans.

Son œuvre fit l’objet d’expositions, de programmes de télévision et de cercles de lecture. Un premier livre lui fut consacré en 1982. L’année suivante, le magazine français « L’Officiel » le persuada de sortir de sa retraite pour une série de clichés de Mode, opération qu’il recommença pour le magazine « Vogue ».

En 1985, le travail d’Angus McBean connut une forme de consécration avec l’utilisation d’un de ses portraits de Vivien Leigh pour illustrer un timbre.

EPILOGUE

Angus McBean est décédé en 1990. Les locaux de Manchester Square ont été démolis quelques années après qu’EMI ait transféré son Siège à une autre adresse. Et les costumes que portaient les Beatles lors des séances de 1963 viennent d’être vendus.

angus

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